Comment fonctionne le béton fluide, autoplaçant ou autonivelant?

Si vous êtes comme la plupart des gens, vous n’avez probablement jamais longuement réfléchi au béton. Bien sûr, sa présence grise est tout autour de nous – sur nos routes, nos ponts, nos parkings et nos allées – mais cela ne peut pas être si grave, non? Un camion s’arrête, le jette dans une zone définie et il durcit. Voila. Un trottoir est né. Mais vous serez peut-être surpris de la manière dont le vieux béton peut être mélangé et coulé, même pour une utilisation à domicile. En fait, une « recette » est devenue si populaire au cours des cinquante dernières années que vous la retrouvez dans tous les domaines, des comptoirs de cuisine au barrage des Trois Gorges en Chine, le plus grand projet hydroélectrique au monde. Quel est ce matériau de construction incroyablement polyvalent et ultra-résistant? La réponse est le béton fluide, autoplaçant ou autonivelant.

Tout le béton au départ est un mélange d’eau, de ciment et d’une sorte d’agrégat (comme le sable et le gravier) et durcit grâce à une réaction chimique cela se produit entre l’eau et le ciment (dont nous parlerons à la page suivante). Idéalement, le béton doit contenir juste assez d’eau pour réagir complètement avec le ciment – plus ou moins d’eau affaiblira le produit final. Le résultat est concret avec un affaissement faible ce qui est une façon élégante pour un ingénieur de dire qu’il a une consistance très épaisse lorsqu’il est mouillé.

Bien que le béton à faible affaissement rend le béton durci résistant, il est difficile de travailler avec de la terre mouillée car il n’est pas assez fin pour pénétrer dans des espaces restreints. Heureusement, il existe des adjuvants ou des additifs chimiques, qui peuvent fluidifier le béton sans l’affaiblir (comme le ferait l’ajout supplémentaire d’eau dans le mélange). Un de ces adjuvants, appelé superplastifiant est utilisé pour fabriquer du béton autoplaçant. La superpuissance du superplastiseur est de donner au béton un fort affaissement sans lui voler sa force. Le béton contenant des superplastifiants est très fluide lorsqu’il est mouillé et très résistant lorsqu’il est durci

Alors que le béton naturel existe depuis 7 000 ans et que le béton de ciment Portland moderne est utilisé depuis environ 200 ans, le béton autonivelant est une invention beaucoup plus récente. D’anciens expérimentateurs ont essayé d’éclaircir le béton avec des matières organiques comme le lait, le sang (oui, le sang) et le saindoux, sans grand succès.

Ce n’est qu’à la fin des années 50 et au début des années 60 que les ingénieurs allemands et japonais ont mis au point les superplastifiants. La substance est arrivée sur le marché en 1964 et a été mise sur le marché aux États-Unis au milieu des années 1970. En 1984, on estimait avoir produit entre 1,5 et 2,3 millions de mètres cubes de béton autoplaçant. Aujourd’hui, son utilisation est répandue. Les entrepreneurs apprécient le fait qu’il pompe facilement, remplit des espaces étroits et ne nécessite que peu ou pas de compactage pour éliminer les bulles d’air, tout en conservant sa haute résistance.

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